‘Pata de elefante’, la planta ilegal en México

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En muchos países existe la compra-venta de especies animales y vegetales cuya comercialización es ilegal, ya que algunas se encuentran clasificadas por las autoridades ambientales como especies en peligro de extinción, o bien, el tráfico de las mismas afecta al medio ambiente. Tal es el caso en México de la planta beaucarnea recurvata, mejor conocida como pata de elefante, justamente por su similitud física a la extremidad del animal. 

De acuerdo con la Procuraduría Federal de Protección al Ambiente (Profepa), se trata de una planta de la familia nolinaceae y es una especie de importancia ornamental. Está considerada como amenazada en la Norma Oficial Mexicana NOM-059-Semarnat-2010, debido a que las semillas, individuos juveniles y adultos, se comercializan ilegalmente.

La captura, extracción, acopio y comercialización de ejemplares de flora silvestres listados en la NOM-059-PROFEPA-2010, de acuerdo con el Artículo 420 del Código Penal Federal, son castigados con una pena de uno a nueve años de prisión y de 300 a tres mil días multa.

LA NOM-059 tiene por objeto identificar las especies o poblaciones de flora y fauna silvestres en riesgo en la República Mexicana, mediante la integración de las listas correspondientes, así como establecer los criterios de inclusión, exclusión o cambio de categoría de riesgo para las especies o poblaciones, mediante un método de evaluación de su riesgo de extinción.

Características de la planta 

Especie arbórea: monocotiledónea, dioica de 4 a 15 m. de alto, con ramificación abundante; base globosa, 2 a 3 m de diámetro, ramas alargadas, gruesas y quebradizas; con hojas en forma de roseta.

Las hojas son recurvadas, lineales, 100 a 150 centímetros de largo, 10 a 20 mm de ancho, verde pálido; margen verde amarillo, denticulado.

La familia nolinaceae es endémica de Norteamérica y parte de Centroamérica. El género beaucarnea se distribuye desde México hasta Centroamérica, actualmente se reconocen alrededor de 11 especies, de las cuales ocho son endémicas del país.

Todas las especies de beaucarnea en México se encuentran en un estrecho rango de distribución en regiones semiáridas y de selva baja caducifolia, en el norte, sur y sureste de México.

Beaucarnea recurvata es una especie endémica que sólo se distribuye en los estados de Oaxaca y Veracruz. Su hábitat es la selva baja caducifolia.

Las poblaciones silvestres de las especies del género beaucarnea se ven amenazadas por la pérdida de hábitat (su área de distribución disminuye críticamente) así como por la extracción intensa de semillas e individuos de todas las tallas del medio natural, para su propagación en viveros de los centros hortícolas del país y el extranjero, debido al valor ornamental del género en el ámbito nacional e internacional.

La mayoría de las poblaciones de beaucarnea se encuentran en estado crítico por la continua fragmentación y destrucción de su hábitat, ocasionado por la expansión de la frontera agrícola y ganadera, extracción de la madera, crecimiento urbano y extracción ilegal de su hábitat de la vida silvestre para comercio.