Una niña de Morelos descubre un asteroide y la NASA le otorga diploma por su hallazgo

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Ciudad de México.- El Centro de Planetas Menores (MPC, por sus siglas en inglés), de la Unión Astronómica Internacional, confirmó el hallazgo de un asteroide que realizó Ashley Martínez Ocampo, de 11 años, originaria del estado de Morelos. Se trata de la primera niña mexicana que logra un descubrimiento de ese tipo.

Como parte del programa Colaboración Internacional de Búsqueda Astronómica (IASC, por sus siglas en inglés), patrocinado por la NASA, en el cual participan escuelas y clubes en el mundo, la pequeña halló ese objeto en el cinturón principal de asteroides, ahora identificado como 2021 FD26.

Como resultado de su descubrimiento, Ashley tendrá la oportunidad de darle un nombre al asteroide, una vez que se conozcan más detalles de su órbita en los próximos años. Por lo pronto, recibió un diploma del IASC y la NASA por su hallazgo, informó en un comunicado la Sociedad Astronómica Urania (SAU), a la que pertenece la niña.

Ashley se unió a la búsqueda de meteoritos por invitación, precisamente, de la SAU, organización de astrónomos aficionados morelenses que se inscribieron en el IASC para detectar esos cuerpos en decenas de imágenes fotográficas del cielo, tomadas por el Pan-Starrs, un telescopio de reconocimiento panorámico y sistema de respuesta rápida que consta de dos telescopios de 1.8 metros, ubicados en Hawái.

Esos aparatos escanean continuamente el universo en busca de asteroides cercanos a la Tierra que puedan constituir una amenaza para el planeta. Pan-Starrs pone a disposición del IASC parte de sus datos de observación con el fin de facilitar la búsqueda entre estudiantes y clubes astronómicos en todo el mundo.

Durante la campaña de búsqueda de marzo de 2021 Ashley analizó, bajo la supervisión de la SAU, más de 30 fotografías de diferentes zonas del cielo en busca de pequeños puntos que se movieran entre el fondo de estrellas, mediante un software en su computadora.

“Fue tardado encontrar el asteroide, ya que tenía que analizar varias imágenes cuidadosamente, que no se me pasara nada; fue complicado por fallas ocasionales del software que me confundía, pero una vez que lo identifiqué me sentí muy orgullosa”, contó Ashley.

La astrónoma Cassidy Davis, coordinadora de la IASC, destacó que Ashley realizó “observaciones originales” durante la campaña. Las detecciones de asteroides se mantienen en la base de datos del MPC durante muchos años, hasta que haya un número suficiente de observaciones que confirme completamente la órbita. Ese proceso generalmente toma de seis a 10 años, momento en el cual el asteroide es numerado y catalogado por la Unión Astronómica Internacional. Los numerados pueden ser nombrados por sus descubridores.

Ashley ha participado en varias campañas del IASC y está a la espera de que le confirmen el descubrimiento de otros cinco asteroides. Al preguntarle qué nombre le pondría al que ya se confirmó, contestó que “es una pregunta difícil de responder, tengo todavía algunos años para pensarlo. La identificación de nuevos asteroides es muy importante porque qué tal que alguno de ellos llega a chocar contra la Tierra. Por eso es relevante que expertos y los jóvenes interesados en la astronomía que tenemos la oportunidad de descubrirlos, lo hagamos”.

La SAU también informó que Ashley, quien recién terminó la primaria en Jojutla, Morelos, fue seleccionada para participar en la olimpiada del conocimiento en su entidad. (Mónica Mateos-Vega/La Jornada).

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